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Estrategias de Colonización de Hormigas Invasoras

 Hormigas Invasoras Estrategias de Colonización de Hormigas Invasoras

La hormiga Linepithema humile, es una de las especies invasoras más exitosas del mundo, habiendo conseguido colonizar áreas en cinco continentes además de su región de origen en América del Sur.

Un nuevo estudio, llevado a cabo por investigadores de la Universidad de Illinois y de la Universidad de California en San Diego, aporta datos esclarecedores sobre el secreto de este éxito. Las hormigas invasoras se comen a las nativas, y luego se adueñan de sus fuentes de alimentos.

Fuente: UIUC (15 de Febrero de 2008)

Esta hormiga es pequeñita, agresiva y adaptable, rasgos que la han ayudado en su propagación por el mundo. En el pasado, sólo vivía en Sudamérica, y en cambio ahora ya habita en zonas de Asia, Australia, Europa, Norteamérica y Sudáfrica. La mayoría llegó a estos lugares en barcos que transportaban materiales extraídos de los suelos o productos agrícolas.Con las condiciones adecuadas, la Linepithema humile invade un nuevo territorio, comiéndose o forzando a huir tanto a la mayoría de las hormigas nativas como a muchos otros insectos. En este proceso, logra alterar de modo radical la ecología de su nuevo hogar.

Esta hormiga prospera en un clima cálido con agua abundante, y, a menudo, se halla en zonas de cultivo o cerca de las ciudades, pero también invade áreas naturales. Se trata de un insecto muy social y por eso puede llegar a formar supercolonias inmensas, constituidas por millones de obreras que se extienden por vastos territorios. Andrew Suarez, profesor de entomología de la universidad de Illinois y principal investigador del estudio, identificó, en trabajos anteriores, una supercolonia en California, que se extendía desde San Diego hasta San Francisco.

En el nuevo estudio, Suarez y sus colegas siguieron una ola invasora de la Linepithema humile a lo largo de Rice Canyon en el sur de California.

Los investigadores siguieron la pista de la invasión durante ocho años, recolectando datos sobre las condiciones existentes antes y durante la invasión. Más que comparar una comunidad sin invadir con una comunidad invadida, lo cual puede implicar diferencias debidas a muchos tipos de razones, los investigadores intentaron seguir al frente invasor en tiempo real, para documentar qué iban haciendo las hormigas invasoras.

Los investigadores usaron una técnica llamada análisis de isótopos estables para determinar qué comían las hormigas. Calculando la proporción de isótopos pesados y ligeros de nitrógeno en todos los miembros de una comunidad ecológica, los científicos pueden determinar si un organismo en particular es esencialmente carnívoro o herbívoro.

Lo que descubrieron los investigadores les dejó asombrados. En las primeras etapas de la invasión, las hormigas Linepithema humile se comportaron mayormente como en su propio territorio, o sea actuando como carnívoras, atacando con agresividad a las otras hormigas que se encontrasen en su camino, y, probablemente, comiéndoselas. Pero a medida que desplazaban a las especies nativas, comenzaban a forrajear a niveles más bajos de la cadena alimenticia.

Las observaciones mostraron que las hormigas tomaban el control de una fuente importante de alimentos: las excreciones dulces de los áfidos y otros insectos pequeños que se alimentan de las plantas. Estos son recursos importantes, a menudo fijos, de los que las hormigas pueden obtener una gran cantidad de carbohidratos, que son el combustible para la energía de su fuerza laboral. A medida que las hormigas nativas son exterminadas o expulsadas, las Linepithema humile comienzan a monopolizar dichos recursos.

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